¿Qué es el APU? y ¿Cómo funciona?

¿Has observado la pequeña abertura al final de la cola de aeronave? Este es en realidad el escape del APU ¿Qué hace exactamente? La tripulación lo puede utilizar en operaciones normales y de emergencia.

Una Unidad de Poder Auxiliar o APU por sus siglas en inglés, Auxiliary Power Unit. Es un pequeño motor jet el cual está ubicado generalmente en la parte posterior del avión, en el cono de la cola. Esta unidad puede ser encendida mediante la(s) batería(s) de la aeronave y una vez en funcionamiento evita la necesidad de depender de varios sistemas externos como ser de equipos de soporte de energía en tierra, equipos eternos de aire acondicionado o carros de alta presión de aire para el encendido de los motores.

El APU suministra a la aeronave con energía eléctrica, hidráulica y neumática.  Es una fuente de aire sangrado para encender los motores en tierra y también proporcionan asistencia de arranque para un encendido del motor durante el vuelo o para alimentar al sistema aire acondicionado en caso de operaciones de alta temperatura a alta altitud, esto con el fin de no sangrar aire de los motores. Cuando el APU es certificado para ser usado en vuelo según sea requerido, proporciona una Fuente adicional de energía en caso de que fallaron los generadores principales de los motores.

¿Cómo funciona? Como ya se mencionó previamente, el APU es en esencia un motor jet de pequeñas dimensiones, solo necesita una fuente de 28V de energía para para poder encenderse (batería interna o generador de tierra). Para que este motor pueda alimentar al sistema hidráulico y eléctrico tiene instalado bombas hidráulicas y generadores (imagen inferior), el sistema neumático utiliza aire sangrado a través de una válvula directamente del compresor.

Lo único que se observa desde el exterior de la aeronave referente al APU es el escape del motor, la ubicación de la entrada de aire varía según la aeronave, lo más común es que se encuentre en la parte inferior del cono de la cola, sin embargo, algunas aeronaves tienen la entrada de aire del APU a los costados o ligeramente por encima del cono de la cola. En la siguiente imagen puedes observar los diferentes tipos de entrada de aire.

NOTA: Cuando está encendido no supone peligro alguno para el personal de tierra.

Tal vez puede interesarte nuestra entrada sobre: ¿Cómo funcionan los motores jet?. En este artículo se explica a profundidad todo lo referente a cada sección del motor.  

Veamos el APU desde el ángulo del piloto. El control del APU se encuentra por lo general en el panel superior de la cabina, desde el cual la tripulación puede ponerlo en marcha, monitorizar parámetros, detener su funcionamiento e incluso en caso de incendio puede accionar los extintores.

La información que se le presenta al piloto del APU es relativamente poca comparado con la información recibida de los motores de propulsión, pero es más que necesario. Se tiene indicadores de temperatura, velocidad del compresor y luces de indicación de fallo si se detecta fuego.

NOTA: En caso de mal funcionamiento o exceder límites operativos el APU se detiene automáticamente.

Artículo redactado por: Rafael Paccieri F.

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