¿Cómo se produce la estela de los aviones?

Todos los fanáticos de la aviación nos deleitamos al ver uno o varios aviones cruzando de manera tan distante produciendo la tan característica estela ¿Cómo se genera? ¿En qué condiciones? ¿Sabías que tiene un impacto negativo en el ambiente?

Las estelas son un tipo de nubosidad, un tipo de nube cirruforme, formadas por los gases del escape de los motores y/o cambios de presión, generalmente de una aeronave volando a varios miles de pies de altitud. Más conocida por el nombre de estela de condensación, estas están conformadas primeramente por cristales de hielo, pero ¿Cómo se forman?

Los gases de escape del motor se componen principalmente de agua y dióxido de carbono, cuando la aeronave vuela en un ambiente extremadamente frio y húmedo. El vapor de agua emerge desde el escape a muy alta temperatura hacia el ambiente frio, aumentando la humedad relativa del aire más allá del punto de saturación. El vapor de agua se condensa en millones de pequeñas partículas de agua y/o cristales de hielo que conforman la estela de condensación, si bien la temperatura externa puede ser muy fría esta reacción no es inmediata.

Para que las estelas de condensación se formen a altas altitudes las partículas de agua necesitan algo de ayuda para que ocurra la condensación, esto es debido a la baja humedad del aire. Las partículas del escape actúan como esa pequeña ayuda para que el vapor de agua pueda adherirse y condensarse de manera más rápida.

NOTA: Las partículas a las cuales se adhieren el agua para acelerar el proceso de condensación son denominadas núcleos de condensación. En ausencia de núcleos de condensación el proceso espontáneo de formación de gotas de agua puede no producirse llegándose a alcanzar sobresaturaciones de hasta el 400%. La presencia de núcleos de condensación en la atmósfera es por tanto muy importante en los procesos de formación de las nubes. En palabras mucho más simples, los núcleos de saturación actúan como una especie de esteroides para las formaciones nubosas.

Algunas veces la estela turbulenta producida por las alas de la aeronave se combina con la estela de condensación, produciendo imágenes increíbles como puedes observar en el siguiente video. Dado que una estela indica dónde ha estado una aeronave, su existencia puede ser una indicación de una posible turbulencia.

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NOTA: La temperatura, por debajo de la cual se pueden formar estelas de condensación, es de aproximadamente -24°C (-11°F) a nivel del mar y -45°C (-49°F) a 50.000 pies (≈15.000 metros) de altitud, si bien la temperatura es un factor importante de igual forma es la humedad.

La presencia muy notoria y prolongada de las estelas de condensación puede ser un fuerte indicador de la aproximación de un frente cálido.

Como dato curioso, en 2014 un estudio llevado a cabo por la NASA y grupos de investigación de Alemania y Canadá, determinaron que el uso de bio-combustibles podían reducir la producción de estelas de condensación. Gracias a la menor cantidad de partículas de hollín que se producen al hacer combustión, esto representa una menor cantidad de núcleos de condensación alrededor de los cuales las partículas de agua y/o hielo se forman. La reducción de la formación nubosa fue de entre 50% y 70%, usando una mezcla al 50% de combustible Jet A1 convencional y bio-combustible HEFA, por sus siglas en ingles de Hydroprocessed Esters and Fatty Acids. ¿Por qué se busca reducir la estela de condensación? ¿En qué puede afectar?

Si bien las estelas de condensación son una especie de nubes de las cuales su formación fue inducida, lamentablemente tienen un impacto negativo en el medio ambiente. Las estelas de condensación pueden afectar a otras formaciones nubosas. Estudios realizados han demostrados que estas estelas atrapan la radiación de larga longitud emitida por la superficie terrestre y la atmosfera a una mayor tasa que la entrante por la radiación solar, o en palabras más simples, actúan como una especie de cubierta bajo la cual el calor queda atrapado, siendo la producción de estelas de condensación una fuente más de calentamiento.

Artículo redactado por: Rafael Paccieri F.

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